Wednesday, February 17, 2010

Lucien Bouchard: "La souveraineté n'est pas réalisable"

At a conference yesterday, described as his first major public appearance since his resignation in 2001, former Quebec Premier Lucien Bouchard made quite a splash, stating that sovereignty for Quebec is not feasible:
L'ancien premier ministre Lucien Bouchard croit que le Québec doit embrasser un nouveau rêve, trouver «le tremplin de notre nouveau départ». Mais ce n'est pas la souveraineté: ce projet n'est pas une solution puisqu'il n'est pas réalisable.

Lucien Bouchard participait à un forum sur les 100 dernières années de vie politique au Québec, organisé par l'Institut du Nouveau Monde dans le cadre du centenaire du Devoir. C'était pour l'ancien premier ministre une première sortie publique importante depuis sa démission en 2001. Il a insisté sur la puissance du rêve pour une nation, de l'importance de voir grand comme ce fut le cas lors de la Révolution tranquille, le moment clé des 100 dernières années au Québec, selon lui.

Mais ce rêve libérateur, ce n'est pas celui de la souveraineté. «À vue de nez, non. Pauline Marois ne veut pas faire de référendum. Elle sait que ce n'est pas le temps. Le monde n'en veut pas à court terme; ça veut dire plusieurs années», a-t-il dit en réponse aux questions des journalistes. M. Bouchard est persuadé qu'il ne verra pas un autre référendum sur la souveraineté de son vivant. L'ancien chef péquiste est toujours souverainiste, mais la souveraineté est devenue une question hypothétique; elle n'est donc pas une solution aux problèmes du Québec.

Reprenant des éléments du discours des Lucides, Lucien Bouchard a dit qu'il fallait que le Québec «secoue sa torpeur et se remette en marche», qu'il accepte de voir les obstacles qui lui barrent la route, comme le fort taux de décrochage scolaire, le piètre financement des universités et les tarifs d'électricité trop bas. (Translated version)
Bottom line? Quebec needs a new collective dream to embrace but in his view, sovereignty is not the answer. Sovereignty, he says, has become a hypothetical question, not a solution to the problems of Quebec. He doesn't believe he'll see another referendum on the question in his lifetime.

This is a welcome thing to hear coming as it does from one of the lions of the sovereignty movement over the past twenty years, that makes it all the more significant. It was also delivered in a diplomatic enough manner that makes it difficult for the PQ and the Bloc to be in too much disagreement with the statement. He affirms that he is "toujours souverainiste," as would they, yet puts it in the realm of the hypothetical. In a candid freebie moment, would Marois and Duceppe not do the same? Bouchard is probably just speaking to an undercurrent in Quebec, a belief that the sovereignty movement remains a defining core element for the PQ and the Bloc yet largely in a symbolic way. The federal Clarity Act entered the picture and has forever altered the landscape for the separation question. It's not smart to ever write separatism off as a factor in Quebec, but Bouchard's characterization of the goal as a hypothetical maintains the ongoing calm on that front. It's a big statement yet it really just affirms the status quo.

The other big news out of Bouchard's appearance is a dig at the PQ for their present dalliance with intolerance, characterizing the party as wanting to pick up where the ADQ left off. That aspect may get more attention given its immediacy as an issue as opposed to the above.

No reporting here on whether the Bloc's role in Ottawa came up or not, the forum being devoted to the past 100 years of political life in Quebec. Seems like that would have been a logical topic of discussion, how the Bloc's presence in Ottawa has shifted the federal voting dynamic in Quebec and its future. Oh well. Sounds like Bouchard was in a mood to make waves too. Guess we politicos will have to be content with the above pronouncement, in and of itself quite remarkable.